Chile

The Silence of Clandestine Abortion

El silencio del aborto clandestino

In Chile, abortion is not legal under any circumstances. Misoprostol (a drug to enduce labour) allows women to abort clandestinely without risking their lives. Doctors modify diagnoses to protect them.

My body, my decision/Mi cuerpo, mi decisión. Image source: https://catracalivre.com.br/

Weakened by the loss of blood and anxious from fear, she decided to go to the emergency room

Fernanada arrived at the Luis Tisné Hospital of Santiago convinced that her life was in danger. She had taken pills to interrupt her pregnancy. She was bleeding heavily and, although the woman who sold her the drug had warned her of this possibility, she was truly scared. The hemorrhaging had not stopped in several days. More than indicated by the manual she had consulted online on how to abort. Weakened by the loss of blood and anxious from fear, she decided to go to the emergency room. The midwife who treated her in the hospital that serves the population of Peñalolén, detected an incomplete abortion and determined that she had to undergo a “scraping” (a surgical procedure to ensure the removal of any remaining tissue after an abortion). Amidst the trauma of the situation, Fernanda was relieved: her life was not at risk.

This pill turned into the safest method to abort, while also being relatively easy to get in the black market

Chile, together with El Salvador, Malta and Nicaragua are the only countries in the world where abortion is illegal under any circumstances. Even if to save the life of the mother. With the appearance of misoprostol (a drug which Chile prescribes for gastric problems) used for abortive purposes in the mid 90’s, abortion ceased to be one of the primary causes of maternal death in the country. This pill turned into the safest method to abort, while also being relatively easy to get in the black market. Women no longer had to put themselves at risk of infection from the introduction of objects.

In the debate about the bill proposed by Michelle Bachelet’s Government, which aspired to decriminalise abortion in three cases- futility of the fetus, vital danger of the mother and rape-, one of the arguments put forward by those who defend free interruption of pregnancy is that there would be a higher number of women who put their lives at risk to abort without medical assistance, by hemorrhages and infections. But the reality is that this argument does not correspond with the current situation. Only two or three women go to the emergency room due to complications from an abortion and around one of those per year are at vital risk. This is indicated by the thirteen health professionals interviewed for this report who work in gynecology emergency rooms in six large public and private sectors of Santiago de Chile.

The professionals modify diagnoses from “induced abortion” to appear as “miscarriage” or “unspecified abortion”

One might think that, in a country where abortion is illegal, the official statistics do not take into account the care of women who abort by choice. But that is not the case. The doctors and midwifes interviewed confirmed that they are taken into account, because when these women ask for help they are not denied it. However, the professionals, to protect the patients from legal effects of their decision, modify the diagnoses from “induced abortion” to appear as “miscarriage” or “unspecified abortion”.

In official Chilean data, unspecified abortions reach 7,952 patients

In this way, the statistics do include, although in an undercover way, the care of women who decide to abort and suffer severe complications. The public registers for the Chilean Minister for Health do not include the category “medical abortion”, but indicate that in the classification of “unspecified abortion” cases go through the roof. In official Chilean data, unspecified abortions reach 7,952 patients, while in countries where abortion is not criminalised like, for example, New Zealand, cases are reduced to 66 according to the data of the Department of Health.

Take your rosaries out of my ovaries/saquen sus rosarios de mis ovarios. Image source: https://d3enniz247yoa9.cloudfront.net/

After placing the pills under the tongue or in the vagina, they wait for the start of bleeding which will terminate the pregnancy

Today, the majority of women who abort clandestinely do so on their own. They buy misoprostol pills through the internet or the black market and follow the instructions on how to abort indicated by the different manuals on the net. After placing the pills under the tongue or in the vagina, they wait for the start of bleeding which will terminate the pregnancy. The abortion is finished completed when the bleeding stops but, in some cases, this does not stop without medical assistance or lasts too long because, for example, an excessive dose has been taken. “Patients get scared because they have been bleeding for three, four or even seven days and they come to the emergency room, the majority of hemorrhages do not involve vital risk”, explains Anita Román, president of the Chilean Midwives College.

Those who opt to carry out more invasive practises come with torn vaginal walls, infections and hemorrhages

Hemorrhage, nausea, abdominal pain and allergies from the use of misoprostol are the main complications presented by women who arrive at the emergency room, while those who opt to carry out more invasive practises come with torn vaginal walls, infections and hemorrhages. According to the balance of the doctors interviewed, patients treated for septic abortions (with infection)in Santiago are currently equivalent to 0.5 cases of every 100. “In just 10 years we have had two patients come with septic abortions, the rest presented general hemorrhaging due to the pills”, explained one of the midwives.

“Before women inserted vegetable stems or a rubber tube with soapy water, so that the contact of an external object with the interior of the uterus would lead to infections and put their health at risk”, recalls the chief of maternity at Hospital Padre Hurtado, Álvaro Insunza.

In the past, the main cause of maternal mortality by abortion was mainly due to uncontrollable infections in the blood: “In the 80’s”, Insunza continues, “every hospital had a special sector for septic abortion complications in the emergency room, that has now disappeared. While this type of abortion can present natural interruptions, the main reason in those years was the intrusive techniques women used for unwanted pregnancies.”

“She had inserted a celery stalk and we saw it when we inspected the genitals because the cervix was eroded, it had marks”

However, traditional myths and practices still exist in the countryside. “I remember one time a patient came from a rural area in the south of Chile. She had inserted a celery stalk and we saw it when we inspected the genitals because the cervix was eroded, it had marks”, recalled a midwife, “she came alone, frightened and presented altered vital signs”. The infection had left her with a pressure and a pulse at rock bottom. She had cold sweats and was wearing trousers soaked in blood. “Most likely she didn’t want the people of her hometown to find out what she had done and so she came by train to Santiago. It is a common thing among people from the South”, recalls the interviewee.

The majority of doctors and midwives interviewed agree that it is no longer a public health problem

According to official data of the Chilean Minister for Health, eight women died as a result of abortion complications in 2011. However, the statistics do not include the type of abortion that led the women to this fatal outcome.In contrast to the idea that abortion continues to be an important cause of maternal mortality in the country, the majority of doctors and midwives interviewed agree that it is no longer a public health problem. “I have been in this maternity for 40 years and I saw the other period. Before a patient would die every month and abortion was among the main causes of maternal mortality in Chile”, notes Sergio Silva, gynecologist at the Sótero Hospital of Rio. “The situation is good, there is no mortality. The country has learned to live with the situation of illegality which exists and in the last years the awareness of abortion with respect to what care to have as improved”, he reflects.


Version en español

El aborto es ilegal en Chile en cualquier circunstancia. El misoprostol permite a las mujeres abortar clandestinamente sin arriesgar su vida. Los médicos modifican los diagnósticos para protegerlas.

Debilitada por la pérdida de sangre y angustiada por el miedo, decidió acudir a Urgencias

Fernanda llegó al Hospital Luis Tisné de Santiago convencida de que su vida corría peligro. Había tomado pastillas para interrumpir su embarazo. Sangraba profusamente y, aunque la mujer que le vendió el fármaco le había advertido sobre esa posibilidad, estaba realmente asustada. La hemorragia no había parado en varios días. Más de los que indicaba el manual que consultó en internet para saber cómo abortar. Debilitada por la pérdida de sangre y angustiada por el miedo, decidió acudir a Urgencias. La matrona que la recibió en el hospital que atiende a la población de Peñalolén, en la precordillera santiaguina, detectó un aborto incompleto y determinó que debía someterse a un “raspado”. Dentro de lo traumático de la situación, Fernanda se alivió: no estaba en riesgo su vida.

Esta pastilla se convirtió en el método más seguro para abortar, además de ser relativamente fácil de conseguir en el mercado negro

Chile, junto con El Salvador, Malta y Nicaragua son los únicos países del mundo donde el aborto es ilegal en cualquier circunstancia. Incluso si se trata de salvar la vida de la madre. Con la aparición del misoprostol (fármaco que en Chile se receta para problemas gástricos) empleado para fines abortivos a mediados de los 90, el aborto dejó de ser una de las primeras causas de mortalidad materna en el país. Esta pastilla se convirtió en el método más seguro para abortar, además de ser relativamente fácil de conseguir en el mercado negro. Las mujeres ya no tenían que arriesgarse a infecciones causadas por la introducción de objetos.

En el debate sobre el proyecto de ley propuesto por el Gobierno de Michelle Bachelet, que aspira a despenalizar el aborto en tres casos -inviabilidad del feto, riesgo vital de la madre y violación-, uno de los argumentos que esgrimen quienes defienden la libre interrupción del embarazo es que existiría un elevado número de mujeres que exponen sus vidas al abortar sin asistencia médica, por hemorragias e infecciones. Pero la realidad es que este argumento no se corresponde con la situaciónactual. Solo dos o tres mujeres acuden a urgencias por complicaciones tras practicar un aborto y alrededor de una al año lo hace en situación de riesgo vital. Así lo indican los trece profesionales de la salud entrevistados para este reportaje que trabajan en urgencias de ginecología en seis grandes centros públicos y privados de Santiago de Chile.

Los profesionales modifican los diagnósticos de “aborto inducido” y los hacen constar como “aborto espontáneo” o “aborto no especificado

Podría pensarse que, en un país donde la interrupción del embarazo es ilegal, las estadísticas oficiales no contemplan la atención de mujeres que abortaron por decisión propia. Pero no es así. Los médicos y matronas entrevistados confirman que sí las atienden, porque cuando piden ayuda no se les niega. Sin embargo, los profesionales, para proteger a las pacientes de los efectos legales de su decisión, modifican los diagnósticos de “aborto inducido” y los hacen constar como “aborto espontáneo” o “aborto no especificado”.

En los datos oficiales chilenos, los abortos no especificados alcanzan las 7.952 pacientes

De esta forma, las estadísticas sí incluyen, aunque de manera encubierta, la atención de mujeres que decidieron abortar y que sufrieron complicaciones graves. Los registros publicados por el Ministerio de Salud de Chile no incluyen la categoría de “aborto médico”, pero indican que en la clasificación de “aborto no especificado” los casos se disparan . En los datos oficiales chilenos, los abortos no especificados alcanzan las 7.952 pacientes, mientras que en países donde el aborto no está penalizado como, por ejemplo, Nueva Zelanda, los casos se reducen a 66 según datos del Departamento de Salud.

Tras colocarse las pastillas bajo la lengua o en el interior de la vagina, esperan el inicio de las hemorragias que terminarán con el embarazo

Hoy en día, la mayoría de mujeres que abortan clandestinamente en el país lo hacen por su propia cuenta. A través de internet o en el mercado negro compran pastillas de misoprostol y siguen las instrucciones que indican los distintos manuales sobre cómo abortar colgados en la red. Tras colocarse las pastillas bajo la lengua o en el interior de la vagina, esperan el inicio de las hemorragias que terminarán con el embarazo. El aborto se da por completado cuando termina el sangrado pero, en algunos casos, éste no cesa sin atención médica o se alarga demasiado porque, por ejemplo, la dosis ingerida ha sido excesiva. “Las pacientes se asustan porque llevan tres, cuatro o hasta siete días sangrando y vienen a urgencias, la mayor parte de las veces con hemorragias que no implican riesgo vital”, explica Anita Román, presidenta del Colegio de Matronas de Chile, a El Confidencial.

Aquellas que optan por realizarse prácticas más invasivas acuden con las paredes vaginales rotas, infecciones y hemorragias

Hemorragias, náuseas, dolor abdominal y alergias derivadas del uso del misoprostol son las principales complicaciones que presentan las mujeres que llegan a Urgencias, mientras que aquellas que optan por realizarse prácticas más invasivas acuden con las paredes vaginales rotas, infecciones y hemorragias. Según el balance de los médicos entrevistados, las pacientes atendidas por abortos sépticos (con infección) en Santiago equivalen actualmente a 0,5 casos de cada 100. “En 10 años solamente han acudido con aborto séptico 2 pacientes, el resto presentaban generalmente hemorragias derivadas de las pastillas”, aclara una de las matronas. 

“Antes las mujeres se introducían un tallo vegetal o una sonda de goma con agua jabonosa, por lo que el contacto de un objeto externo con el interior el útero daba lugar a infecciones que ponían en riesgo su salud”, recuerda el jefe de maternidad del Hospital Padre Hurtado, Álvaro Insunza.

Antiguamente la causa principal de mortalidad materna por aborto era principalmente derivada de infecciones en la sangre que no se habían podido controlar: “En los años 80 -sigue Insunza-, cada hospital tenía en el área de Urgencias, un sector especializado en complicaciones por aborto séptico que ahora ya ha desaparecido. Si bien este tipo de aborto puede presentarse en interrupciones naturales, la principal razón en esos años era por las técnicas intrusivas que usaban las mujeres por embarazos no deseados”.

“Se había introducido un tallo de apio y lo vimos cuando inspeccionamos los genitales porque el cuello del útero estaba erosionado, tenía marcas”

Sin embargo, los mitos y prácticas tradicionales subsisten en el campo. “Recuerdo una vez que llegó una paciente de la parte rural del sur de Chile. Se había introducido un tallo de apio y lo vimos cuando inspeccionamos los genitales porque el cuello del útero estaba erosionado, tenía marcas”, recuerda una matrona, “llegó sola, asustada y presentaba los signos vitales alterados”. La infección le había dejado la presión y el pulso por los suelos. Sudaba helado y traía los pantalones empapados de sangre. “Lo más probable es que no quisiera que la gente de su pueblo se enterara de lo que había hecho y por eso vino en tren hasta Santiago. Es algo común entre la gente del Sur”, rememora la entrevistada.

La mayoría de médicos y matronas entrevistados coinciden en que este ya no supone un problema de salud pública

Según datos oficiales del Ministerio de Salud de Chile, ocho mujeres murieron en 2011 por complicaciones derivadas de un aborto. Sin embargo, las estadísticas no incluyen el tipo de aborto que llevó a estas mujeres a dicho desenlace fatal. En contraste con la idea de que el aborto sigue siendo una causa importante de mortalidad materna en el país, la mayoría de médicos y matronas entrevistados coinciden en que este ya no supone un problema de salud pública. “Llevo 40 años en esta maternidad y vi la otra época. Antes se moría una paciente al mes y el aborto estaba entre las primeras causas de mortalidad materna en Chile”, señala Sergio Silva, ginecólogo del Hospital Sótero del Río. “La situación está bien, no hay mortalidad. El país ha aprendido a vivir con la situación de ilegalidad que existe y en los últimos años ha mejorado la conciencia sobre el aborto respecto a qué cuidados tener”, reflexiona.

Source: http://www.elconfidencial.com/mundo/2015-09-02/el-silencio-del-aborto-clandestino-en-chile_996454/